Skibotn, historisk sett kjent som et knutepunkt på Nordkalotten og de «tre stammers møte». Hver helg og i ferier skyter folketallet i været når campinggjestene inntar bygda, mye takket være et stabilt tørt og mildt klima. Gjennom vinterhalvåret kommer også busslast med tilreisende fra hele verden for å se på nordlyset.

Men nå er Skibotn oppdaget av en ny gruppe tilreisende, de som kommer farende fra fjern og nær med terrengsykkel på biltaket. Stisykling sammen med gode venner uten konkurransejaget i lyrcadresser er i ferd med å bli like populært som terrengsykkelritt for mosjonister, og bygda innerst i Lyngenfjorden er på god vei til å bli det «hotteste» stedet for stisykling. Det har også Norrøna, et av landets største sportsmerke oppdaget.

Startet det hele

En kan trygt si at det hele startet med en fysioterapeut fra Larvik. Ved en tilfeldighet endte ski og sykkelentusiasten Kristian Bårdsen Løwe (37) opp med jobb på LHL klinikken i Skibotn høsten 2011. Ved siden av nærhet til Lyngsalpene og toppturer om vinteren, oppdaget han at stiene rundt om i Skibotn var som skapt for lek og moro på to hjul. – Det er et stort nettverk av stier i furuskog som gir stor variasjon, god fart og fin flyt for stisykling. Dessuten ta man seg raskt opp i høyden, forklarer Løwe. I tillegg er området snøfritt med tørre fine skogsstier når resten av fylket er vinterlig kledd.

Han begynte å invitere venner og kjente som kom farende fra Tromsø og omegn med sine terrengsykler. Etter hvert ble det et knippe sykkelentusiaster som nesten hver helg dro til Skibotn på sykkeltur. Terrengsykler langs stiene var helt nytt for de lokale, og ikke alle var like begeistret. Men etter hvert begynte også de å trø gjennom turløypene med sykkel.

– Stadig flere forelsket seg i området med spektakulære omgivelser hvor man raskt tar seg fra fjord til fjell, og med utsikten mot Lyngsalpene som bonus, forteller Løwe.

En særdeles varm pinsehelg 2012 med mange sykkelturer sammen med gode venner oppsto ideen om å arrangere en samling for dem som drev med stisykling. Den første Skibotn stifestival ble arrangert tidlig på høsten dette året med 25 deltakere.

Stisykkel-festival

I løpet av fire sesonger klarte Løwe sammen med en håndfull venner å bygge opp en stifestival i Skibotn med stadig flere gjester fra hele landet. Men i 2015 fryktet han at siste stifestival sto for tur. Løwe hadde fått jobb i hjemkommunen og skulle også drive familiegården videre.

Men det ønsket ikke Elisabeth Råstad og Trine Lise Helgerud, begge festivaldeltakere bosatt i Tromsø. De tok hjertebarnet til Løwe videre, og sammen med Simon Clemets og Jonas Thoresen, også de bosatt i Tromsø, solgte de samtlige 100 billetter flere måneder før festivalen i 2016. Nå er Skibotn stifestival som i år arrangeres midten av august blidt en av de viktigste møteplassene for stisykkel-entusiaster i landsdelen.

– De har profesjonalisert festivalen i alle ledd, og jeg tror at den bare vil fortsette å vokse, mener Løwe.

Skibotn som merkevare

Også sportsleverandøren Norrøna har fått med seg at stadig flere fartshungrige stisykkellister valfarter til Skibotn.  Foran årets sommersesong utarbeidet Norrøna et konsept av sykkelbekledning som de har kalt «Skibotn».

– Generelt liker vi å finne små ukjente perler som Fjørå, Skibotn, Tamok - og selv Lofoten en gang i tiden - og la oss inspirere til kolleksjonen. Stedet må levere på selve aktiviteten konseptet hører til, og ha sjel, forklarer Amanda Lanza-Rygner, Global Trade Marketing and Media Manager i Norrøna.

Norrøna omtaler Skibotn som «En idyllisk bygd mellom en rekke store fjell, og er fremdeles uoppdaget for mange terrengsyklister. For oss representerer det en uslepen frikjøringsdiamant, perfekt for frikjøring på terrengsykkel i ulendt og bratt terreng».

– Norge har uendelig mye vakker natur å by på. Vi ser jo at gjennom vår markedsføring av kolleksjonene, bidrar vi samtidig til markedsføring av stedene og bokstavelig talt setter dem på kartet for friluftsentusiaster og alle som er glad i naturen, fortsetter Lanza-Rygner.

Bitt av basillen

Lars Einar Garden bor i Skibotn, og betegner seg selv som nyfrelst på terrengsykkel. I løpet av de to siste åra har han blitt kjent med nye sider av både seg selv og naturen. Garden mener nemlig at stisykling er den beste formen for trim, trivsel og velvære.

– Jeg har bodd i bygda siden 1992, men det er først de to siste årene jeg har fått øynene åpen for de mulighetene som finnes i området. Jeg hadde aldri forestilt meg at vi har så mange flotte stier som passer for alt fra nybegynnere som meg- til de tøffeste på grove «downhill-sykler», forteller han.

Sammen med turkamerat Johan Gustav Bahl er Garden så ofte han kan ute på sykkeltur, og han ifølge han er de sjelden alene ute på tur med terrengsykkelen. Skibotn er i ferd med å bli det Lyngsalpene er om vinteren.

NYFRELST: Lars Einar Garden er en av de lokale som har blitt bitt av stisykkel-basillen. Foto: John Gustav Bahl
FØRST: Kristian Bårdsen Løwe (37) fra Larvik startet det hele med stisykling i Skibotn da han tilfeldigvis fikk jobb ved LHL senteret. Foto: Jan Arild Hansen